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Fisica

Sei mancino? La causa è in un particolare gruppo di geni

I ricercatori hanno identificato le regioni genetiche specificamente associate all’uso prevalente della mano sinistra. E hanno scoperto che sono collegate al funzionamento di alcune aree cerebrali, in particolare a quelle del linguaggio. La fotografia finora più approfondita sulle basi del mancinismo

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(foto: track5 via Getty Images)

Destro o mancino? La risposta è nel dna. Un gruppo di ricercatori inglesi, infatti, ha individuato delle regioni del genoma specificamente associate alla caratteristica di essere mancini. Insomma, se tendiamo a utilizzare la mano sinistra per scrivere – e spesso tutto il lato sinistro del corpo – per compiere la maggior parte dei gesti automatici e volontari dipende da particolari geni. Questi geni, inoltre, sono stati collegati dai ricercatori anche alla diversa struttura cerebrale e alla differente attivazione di alcune aree, in particoalre quelle associate al linguaggio. Insomma, oggi gli scienziati hanno disegnato, nel dna e nel cervello, l’architettura del mancinismo. I risultati sono pubblicati sulla rivista Brain.

C’è solo un mancino su 10

Un dato è certo. Da almeno 10mila anni, cioè dal paleolitico, il 90% delle persone usa principalmente la mano destra. Nonostante questo dato rilevante, pochi studi, spiegano i ricercatori, hanno approfondito le basi genetiche e cerebrali della prevalenza dell’uso della destra o della sinistra. Ma oggi l’interesse e gli studi sull’argomento sono cresciuti, sia a livello scientifico che sociale. Tanto che dal 1992 il 13 agosto di ogni anno ricorre la giornata internazionale dei mancini, dedicata a far conoscere le implicazioni di questa caratteristica.

Il mancinismo “contrastato”

La storia certamente non ha aiutato i mancini. In un passato non molto lontano usare la sinistra per scrivere era percepito quasi come una colpa o comunque un difetto e il mancinismo era spesso contrastato e da insegnanti e genitori, male informati su questa caratteristica. Per questo gli adulti spingevano i bambini a usare la destra e questa forzatura era fonte di disagio psicologico e potenzialmente anche di conseguenze negative a livello cognitivo.

Lo studio di oggi

Oggi la scienza conferma ancora una volta che essere mancini è una tendenza naturale legata alla nostra struttura genetica. Se era noto da tempo che il dna ha un ruolo importante nel determinare la mano utilizzata prevalentemente, ancora non erano noti quali geni fossero responsabili e in che modo fossero collegati al funzionamento del cervello. Per arrivare a questi risultati i ricercatori hanno analizzato il genoma di circa 400mila cittadini inglesi dai dati della Uk Biobank, di cui più di 38mila erano mancini (circa il 10% del totale dei partecipanti).

Una questione di geni

Dalla vasta analisi gli scienziati si sono accorti che ci sono quattro regioni di geni che possono essere collegate al mancinismo. Tre di queste quattro regioni contengono geni che sono associati a proteine le quali a loro volta influenzano la costruzione e il funzionamento del cervello.

Dalle immagini del cervello di circa 10mila partecipanti, inoltre, emerge che questi effetti genetici sono associati a particolari differenze nel cervello, in particolare nella cosiddetta materia bianca – o sostanza bianca, che controlla i segnali fra neuroni e coordina il lavoro cerebrale). Le differenze sono visibili nelle aree che collegano le regioni associate al linguaggio. Per la prima volta, spiegano i ricercatori, il collegamento fra geni del mancinismo e differenze a livello cerebrale è finalmente visibile nella specie umana.

Dai geni al cervello

Insomma, c’è un forte collegamento fra geni del mancinismo e funzionamento cerebrale. “Abbiamo scoperto”, sottolinea Akira Wiberg, primo autore del paper, dell’università di Oxford “che nei partecipanti mancini, le aree linguistiche del lato sinistro e destro del cervello comunicano tra loro in modo più coordinato [rispetto a chi usa la mano destra]. Ciò solleva l’intrigante prospettiva per future ricerche sul fatto che i mancini possano avere un vantaggio quando si tratta di svolgere compiti verbali. Insomma, potrebbero addirittura esserci dei vantaggi a livello cognitivo nell’essere mancini. “Ma bisogna ricordare – specifica il ricercatore – che queste differenze sono state viste solo come medie su un numero molto elevato di persone e che non tutti i mancini sono simili”.

Stando all’indagine statistica, il mancinismo sarebbe associato a una probabilità leggermente più bassa di sviluppare il Parkinson e leggermente più alta di schizofrenia, anche se la differenza è quasi impercettibile e non c’è un legame di causa-effetto. Per ora sul mancinismo è tutto, restando sempre in attesa di nuovi tasselli per comprendere come funziona il cervello dei mancini.





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Detective presso Computer Crime Research Center. Investigazioni Roma. Ingegneria Elettronica e delle Telecomunicazioni Seminario Analisi del Crimine Violento Università di Roma

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Fisica

Un biohacker racconta com’è avere un hotspot impiantato nella gamba

Potenziare il corpo umano attraverso la tecnologia è da sempre un’ambizione per gli innovatori più estremi. Il racconto di chi in prima persona ha deciso di mettersi alla prova

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L’idea di caricare contenuti direttamente nel cervello, o di aprire casa grazie a un chip inserito direttamente nella mano, è certamente affascinante. Ma se per la gran parte della popolazione resta una frontiera lontana, per molte altre persone è già realtà cambiare il proprio corpo attraverso la tecnologia. In questo video, il giornalista di Wired Daniel Oberhaus si confronta con il biohacker Michael Laufer, tra gli inventori del device PegLeg: una svolta sul fronte della privacy, ma anche della conservazione e del trasferimento dei dati.

Laufer ha impiantato PegLeg direttamente nella sua gamba: l’operazione in sé non è così traumatica e non dura moltissimo. Di cosa si tratta? L’inventore lo definisce, con grande semplicità, un hotspot wifi che crea una rete wireless locale a cui possono accedere altri device. PegLegs può naturalmente archiviare un’ampia mole di dati, fungere da server per diverse operazioni e può dialogare con altri suoi simili.

Il creatore di PegLeg spiega quali sono i vantaggi di avere un dispositivo impiantato nel proprio corpo e come, nell’ambito della più ampia cultura hacker, agisca la sottocultura grinder a cui appartiene. Il tema più grande, oltre al potenziamento del corpo umano, è quello della libertà rispetto a terze parti o a provider che possono censurare o strozzare i servizi.

Non manca certo anche un discorso più radicale legato alla piena libertà della persona: per i biohacker il discorso è semplice, e si traduce più o meno nel concetto il corpo è mio, posso fare quello che voglio e non mi spaventa. Anche perché è il prezzo per un mondo migliore, no?





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Come insegnare a un’intelligenza artificiale a essere eticamente corretta

Un team di ricercatori della University of Massachusetts Amherst ha sviluppato un metodo basato su algoritmi chiamati Seldonian in grado di insegnare all’Ai a essere eticamente giusta

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Le stiamo insegnando qualsiasi cosa, dal fare diagnosi a risolvere il cubo di Rubik. Ma ora all’intelligenza artificiale (Ai), a quanto pare, si può insegnare anche ad essere equa e giusta, un requisito, quello dell’etica, fondamentale soprattutto quando si parla di criminalità, pregiudizi o differenze di genere. Basti pensare che, come raccontava Science circa un mese fa, un algoritmo comunemente utilizzato negli ospedali statunitensi per distribuire l’assistenza sanitaria ai pazienti ha sistematicamente discriminato le persone di colore. In altre parole, l’algoritmo aveva meno probabilità di indirizzare le persone di colore rispetto ai bianchi che erano ugualmente malati per programmi mirati a migliorare l’assistenza a pazienti con complesse esigenze mediche.

A porre nuovamente l’accento sul problema dell’etica nel machine learning in uno studio appena pubblicato su Science sono stati i ricercatori della University of Massachusetts Amherst che hanno descritto un nuovo metodo per prevenire ciò che il team di ricerca chiama “comportamento indesiderato” nell’Ai.

Garantire un comportamento sicuro ed equo delle Ai, spiegano i ricercatori, è ancora oggi un problema. “Quando qualcuno applica un algoritmo di machine learning, è difficile controllarne il comportamento”, spiega Philip Thomas, tra gli autori dello studio. “Ma gli algoritmi di apprendimento automatico incidono sempre più sulla nostra vita ed è quindi di fondamentale importanza garantirne l’equità ed evitare danni”. In recente studio, continua l’esperto, sono state elencate 21 diverse definizioni di equità nell’apprendimento automatico“È importante consentire all’utente di selezionare la definizione appropriata per l’applicazione prevista. L’interfaccia fornita con un algoritmo Seldonian consente all’utente di fare proprio questo: definire cosa significa “comportamento indesiderato” per la propria applicazione”.

Il framework appena sviluppato si basa sugli algoritmi chiamati appunto Seldonian, che prendono il nome dal protagonista Hari Seldon della famosa saga di romanzi di fantascienza di Isaac Asimov, il Ciclo delle Fondazioni. Tra le sperimentazioni, il team ha sviluppato proprio un algoritmo Seldonian per prevedere le medie dei voti di 43mila studenti, dimostrandosi in grado di evitare diversi tipi di pregiudizi di genere.

Questi algoritmi non si limitano a garantire un comportamento corretto, spiegano i ricercatori, ma è possibile controllare qualsiasi tipo di comportamento, ad esempio funzioni di sicurezza complesse nei sistemi medici. Ad esempio per controllare una pompa per l’insulina automatizzata e per prevedere in modo sicuro le dosi per una persona in base ai livelli ematici di glucosio.“Se uso un algoritmo Seldonian per trattare il diabete, posso specificare che un “comportamento indesiderato” significa la presenza di livelli di glicemia pericolosamente bassi o ipoglicemia”, spiega l’autore. “Posso, quindi, dire all’Ai: mentre stai cercando di migliorare il controller nella pompa per insulina, non apportare modifiche che aumenterebbero la frequenza dell’ipoglicemia. La maggior parte degli algoritmi disponibili non ti dà un modo per mettere questo tipo di vincolo sul comportamento”.

I ricercatori sottolineano che questi esperimenti servono solo come prova di cosa sono capaci gli algoritmi Seldonian e che il framework può essere usato da altri scienziati come guida per costruire futuri sistemi di intelligenza artificiale“Riteniamo che ci sia un enorme margine di miglioramento in questo settore”, conclude Thomas. “Anche con i nostri algoritmi abbiamo ottenuto risultati impressionanti. Speriamo che gli esperti del machine learning continuino a sviluppare algoritmi nuovi e più sofisticati servendosi il nostro framework, che può essere utilizzato in modo responsabile anche per le applicazioni in cui si considerava l’apprendimento automatico rischioso”.





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Ecco l’ultima straordinaria immagine della cometa interstellare Borisov

Gli astronomi di Yale hanno scattato nuove immagini ravvicinate del secondo “turista” interstellare che sta attraversando il Sistema solare

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foto: Pieter van Dokkum, Cheng-Han Hsieh, Shany Danieli, Gregory Laughlin

Paparazzata da Yale. Come previsto, la cometa interstellare 2I/Borisov nella sua strana traiettoria iperbolica si sta avvicinando alla Terra e all’inizio di dicembre dovrebbe trovarsi alla minima distanza da noi, a un po’ più di 300 milioni di chilometri. E gli astronomi ne stanno approfittando per scattare degli straordinari primi piani. Ecco dunque l’ultima immagine, catturata con gli strumenti del WM Keck Observatory delle Hawaii.

Avvistato per la prima volta la scorsa estate, 2I/Borisov è il secondo oggetto proveniente dallo Spazio profondo ad attraversare il Sistema solare. Il primo era stato Oumuamua, l’asteroide dalla strana forma a sigaro. 2I/Borisov però è la prima cometa e gli scienziati pensano che si sia originata fuori dal Sistema solare e sia stata espulsa dal suo sistema d’origine a causa forse di una collisione tra pianeti.

Per questa sua aura misteriosa ed esotica, 2I/Borisov continua a far parlare di sé. Adesso anche per la sua immensa bellezza.

Il primo piano è stato scattato il 24 novembre dagli astronomi di Yale Pieter van Dokkum, Cheng-Han Hsieh, Shany Danieli e Gregory Laughlin, che hanno utilizzato lo spettrometro el WM Keck Observatory delle Hawaii.

E per permetterci di capire quanto dovremmo sentirci piccoli in confronto a questo turista spaziale hanno anche creato un’immagine che mostra come apparirebbe la cometa di fianco alla Terra.

Il nucleo ghiacciato della cometa dovrebbe essere largo solo un chilometro e mezzo circa, ma il calore del Sole lo sta facendo evaporare creando una coda di gas e polveri lunga quasi 160 mila chilometri, che conferisce alla cometa un aspetto spettrale





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